Ferdigmalt på to sekunder

Når millioner av miniatyrfigurer skal dekoreres med en nøyaktighet på 0,1 mm, holder det ikke med netthendte kinesere.

Neste gang du åpner et Kinderegg, gomler sjokoladen og gransker figuren som gjemmer seg i den gule plasthylsen, så la tankene gå til Kina. Der sitter det flere arbeidslag og maler de ørsmå figurene for hånd. Med godt syn, tynne pensler og stødig håndlag får de mikrodetaljer som øyenbryn og negler på plass. Seks måneder etter at figurene ble sendt fra Europa, kommer de tilbake og kan legges inn i eggene.

Og det er nettopp tidsperspektivet som har fått den italienske Kindereggprodusenten, Ferrero GmbH, til å søke etter en teknikk som gir kortere produksjonstid. I et marked som slåss om folks oppmerksomhet ønsker de å la figurene gjenspeile aktuelle hendelser, og lage kortere serier tilpasset markedet. Da må menneskehendene byttes ut med automatikk.

Europa tar over

I dag er det to italienske bedrifter som lager plastbitene ved sprøytestøping. Sammen med én bedrift i Spania, én i England og én i Ungarn skal de nå stå for den komplette framstilling av figurene.

Til dekorasjonsjobben har de tatt i bruk en robotlinje der SINTEF har stått sentral i utviklingen. Siden det dreier seg om i overkant av 23 millioner figurer i året, kunne ikke bedriftene basere seg på håndarbeid. SINTEF ble spurt om å hjelpe til med å automatisere prosessen. Siden formålet med prosjektet var å bringe produksjon tilbake til Europa, fikk bedriftene EU-midler.

En tverrfaglig jobb

Prosessen minner mye om det som foregår inne i en vanlig blekkskriver der en rad av sprute-hoder sender ut korte pulser av blekk mens papiret siger framover. Når pulsene treffer papiret, dannes en ørliten flekk. Mange flekker sammen danner et bilde.

SINTEF tar seg av de matematiske og reguleringstekniske arbeidene. Ut fra en DAK (CAD)-beskrivelse av figurene beregner SINTEF-forskerne en sprøytebane som er en «rutetabell» for hvor det skal sprøytes, og med hvilke farger i et visst antall millisekunder etter start.

Forskningsavdelingen har laget et robotkontrollsystem som styrer og synkroniserer sprøytehode og robothånd. Med en nøyaktighet på 0,1 mm posisjoneres figuren foran sprøytehodet med den rette fargen. For hver figur har de to sekunder på seg til å gjøre jobben, og i løpet av den tiden har 2400 ørsmå fargeflekker til sammen laget alle fargede flater på figuren. Dermed er håndarbeidets tid over, også for Kinderegg-figurene.

Jan Helstad og Anne Lise Aakervik